Mặc dù chương trình bữa trưa trường học Mỹ đã bắt đầu gần hai trăm năm trước, nhưng theo truyền thống, chương trình chỉ cung cấp thực phẩm miễn phí cho các học sinh và gia đình sống trong cảnh nghèo khó. Đấy là cho đến năm 2020: trong thời kỳ đại dịch, năm đầu tiên mà tất cả học sinh, bất kể mức thu nhập, đều được nhận bữa trưa miễn phí. Sau đây là một số lợi ích – dự kiến lẫn ngoài dự kiến – mà các quận trên toàn quốc đã có được khi triển khai bữa ăn miễn phí cho mọi người: 

 

  1. Tăng cường thành tích học sinh. Các nghiên cứu gần đây cho thấy rằng, trong thời kỳ đại dịch, cung cấp các bữa ăn phổ thông miễn phí đã dẫn đến việc học sinh đi học chuyên cần hơn, kết quả học tập được cải thiện, giảm thiểu tình trạng mất an ninh lương thực , và cải thiện tình trạng dinh dưỡng cho các học sinh tham gia. Các nhà giáo dục cũng báo cáo rằng họ nhận thấy  học sinh của mình hạnh phúc hơn, khỏe mạnh hơn và sẵn sàng học tập hơn khi chúng có thể thưởng thức một bữa ăn miễn phí, bổ dưỡng. 
  2. Tăng cường khả năng tiếp cận thực phẩm cho mọi gia đình có nhu cầu. Theo Learning for Justice, trong năm 2018, khoảng 2,7 triệu trẻ em Mỹ đã trải qua tình trạng mất an ninh lương thực – một con số đã tăng lên trong thời kỳ đại dịch. Bài báo đưa tin, thông thường mức thu nhập để các gia đình đủ tiêu chuẩn nhận bữa trưa miễn phí là quá thấp, đồng nghĩa với việc nhiều gia đình gặp khó khăn đã kiếm được số tiền vượt mức đủ tiêu chuẩn nhận dịch vụ mặc dù thu nhập của họ không đủ trang trải chi phí. Trong thời kỳ đại dịch, những đứa trẻ theo truyền thống không được nhận đủ hỗ trợ cuối cùng cũng được tiếp cận với các nguồn lực mà chúng cần, điều này đã tạo ra sự khác biệt lớn trong kết quả học tập và xã hội của chúng. 
  3. Kết thúc “miệt thị người không thể chi trả bữa trưa”. Bất chấp một số lượng lớn các pháp chế gần đây cấm việc miệt thị người không thể chi trả bữa trưa – hoặc làm nhục công khai những học sinh và gia đình nợ nhà trường tiền ăn trưa – trước đại dịch, kể từ đầu năm 2020, hành vi này vẫn tiếp tục. Ví dụ: tại New Jersey, các học sinh có thể bị cấm tham gia các hoạt động ngoại khóa nếu chưa thanh toán phí ăn trưa của mình, và tại Pennsylvania, một quận gần đây đã đe dọa các gia đình có khoản nợ chưa thanh toán được về khả năng đưa con cái của họ vào cơ sở chăm sóc nuôi dưỡng. Trong thời kỳ đại dịch, việc không cần phải thanh toán cho bữa trưa đã loại trừ khoản nợ. Hệ quả của điều này là việc miệt thị bị loại trừ, một môi trường thân thiện hơn – và ít căng thẳng hơn nhiều – cho học sinh và gia đình được tạo ra. 
  4. Phá vỡ các rào cản xã hội. Khi nợ trường tiền ăn trưa là một vấn đề, các học sinh biết rõ về những người có thể và không thể mua được thực phẩm. Khi khoản nợ trở nên không liên quan, sự khác biệt về giai cấp trở nên bớt hiển nhiên hơn, và các học sinh thường không ăn cùng nhau đã bắt đầu kết bạn. Những phòng ăn trưa mang tính hòa nhập hơn này đã mang lại một hiệu ứng tích cực đối với toàn bộ môi trường trường học. 
  5. Bổ sung nguồn lực cho các nhân viên nhà ăn. Theo EdWeek, nợ trường tiền ăn trưa từng dẫn đến tình trạng thiếu hụt ngân sách khiến nhân viên nhà ăn không có nguồn cung cấp hoặc nguồn lực cần thiết để nấu các bữa ăn lành mạnh. Các bữa ăn phổ thông miễn phí, và các quỹ liên bang đi kèm, đã cung cấp cho người lao động nguồn tài chính ổn định mà họ cần để lên kế hoạch chi tiết cho các bữa ăn chất lượng cao, bổ dưỡng và ngon miệng cho mọi học sinh mà không phải lo lắng về các hạn chế ngân sách. 
  6. Cấp vốn cho các việc làm địa phương. Theo Chalkbeat, tại Colorado, các nhà lập pháp đang tìm cách mở rộng chương trình bữa ăn phổ thông miễn phí một phần vì nguồn vốn gia tăng có thể giúp ích cho nền kinh tế địa phương. Cụ thể, chương trình sẽ cho phép Colorado mua nhiều sản phẩm hơn từ nông dân địa phương và tăng lương cho các nhân viên nhà ăn. Các nhà lập pháp cũng ước tính rằng chương trình sẽ tiết kiệm cho các gia đình Colorado $78 triệu chi phí thực phẩm, giúp họ có cơ hội dành số tiền đó cho các chi phí khác có thể cải thiện chất lượng cuộc sống của gia đình họ. Nếu mô hình này tiếp tục, các bang trên toàn quốc không chỉ có thể sử dụng tiền để cải thiện chất lượng cuộc sống của học sinh mà còn để đầu tư vào các nền kinh tế địa phương.